De ingenieur die Neil Armstrong hielp terug te keren naar de aarde

Het meest gecompliceerde deel was om naar de maan, maar het duurde ook veel technologie en opleiding voor Apollo 11 astronauten om thuis te komen. Een van de grote architecten van deze prestatie was Sheila Thibeault, die 50 jaar later nog steeds voor NASA werkt.

In de maanden voorafgaand aan de 50ste verjaardag van de Apollo 11-missie delen we verhalen van de mensen die het mogelijk hebben gemaakt om op de maan te landen (zie Story of the iconic lunar footprint photo and the man who made it possible and The Man Who Helped The Apollo 11 Not Crash into the Russians). Deze week: Sheila Thibeault.

Veel van de mensen die werkten aan NASA’s Apollo-programma belandde in beroepen die geen verbinding hadden met de ruimte, zoals geneeskunde en luchtvaart. Maar dat was niet het geval met onderzoeker Sheila Thibeault. De Apollo-missie was precies wat haar tot een ruimteverkenningsliefhebber maakte: 50 jaar later blijft ze op dezelfde plaats werken, NASA’s Langley Research Center in Virginia, USA. Dat was ook de werkplek van de wiskunde Katherine Johnson, die belangrijke bijdragen aan de berekening van Apollo’s carrière en werd beter bekend na het verschijnen in de recente film Hidden Figures (getiteld Hidden Talents in Latijns-Amerika en Verborgen Figuren in Spanje).

Toen Thibeault voor het eerst bij NASA aankwam, was hij gewoon op zoek naar een zomerbaan. Ze was nieuw in de natuurkunde aan het College of William en Mary in Virginia en was niet op zoek veel verder dan de komende maanden. Maar het Apollo-programma was in volle gang, waardoor hij er op een veel dieper niveau bij betrokken kon raken.

Hij vond zijn niche werken om te maken en tests uit te voeren in de Rendezvous Docking Simulator (die later werd uitgeroepen tot een historische site). Astronauten van de Gemini en Apollo programma’s gebruikten deze enorme machine om de moeilijke taak van docking aan de maan baan (LOR) onder de knie.

Dat was de naam van het proces dat de ruimtemodule die op het oppervlak van de maan landde, gebruikte om opnieuw aan te wennen aan een ander ruimtevaartuig in een baan om de aarde, zodat astronauten naar hun huizen konden worden teruggebracht. Dat was het plan, maar als het niet werd bereikt, zou de hele missie mislukken. De ervaren ingenieur herinnert zich: “In eerste instantie was het zeer controversieel, omdat het werd beschouwd als een zeer hoog risico manoeuvre. Als er iets mis was gegaan, hadden we de astronauten verloren, dan hadden we niets kunnen doen. Er zou geen manier zijn geweest om bij hen te komen.”

 

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *